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Tarapacá entra al siglo XX


El esplendor salitrero en Iquique duró cuarenta años, entre 1880 y 1920.  Durante este lapso múltiples construcciones convirtieron a la ciudad en una urbe cosmopolita.  De esta época datan las viviendas  de calle Baquedano, el Teatro Municipal, la Torre del Reloj de la Plaza de Armas, el edificio de la Sociedad Protectora de Empleados, el Centro Español, el Palacio Astoreca, la Catedral y en forma posterior, el muelle de pasajeros.
Las grandes fiestas, una rica vida social, la llegada de artistas de renombre y la visita de personajes ilustres desde Santiago, hicieron a Iquique el centro de la actividad cultural del norte del país y la "capital del salitre".
Durante estos años las costumbres de los iquiqueños recibían influencias de los extranjeros que residían en la ciudad.
Durante 1876 hubo en Iquique ocho mil personas, en 1885 la población alcanzó  las 15 mil almas y en 1907 el número de habitantes llegó a cuarenta mil.
A nivel económico, la situación también fue auspiciosa. Luego de la Guerra del Pacífico, la producción del salitre inició una rápida escalada.  En 1891 exportaron 789 mil 312 toneladas y en 1896 la cifra creció a un millón 107 mil 45 toneladas.
Al iniciar el siglo XX la industria siguió su expansión. En 1911 alcanzó los 2 millones 449 mil 515 toneladas y en 1916 llegó a casi tres millones.

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En la pampa

En forma paralela al éxito de los industriales y comerciantes se encontraba la masa obrera con múltiples deficiencias laborales y sociales.
En 1900 la mano de obra en la pampa salitrera sobrepasó los 21 mil trabajadores en 170 oficinas repartidas por el territorio de Tarapacá.
Parte del sistema para conseguir mano de obra consistió en el enganche de trabajadores desde el sur de Chile y de las comarcas peruanas y bolivianas.  Hombres contratados por las salitreras recorrían el país pregonando las grandes expectativas económicas en Tarapacá.
Estas personas relataban en las reuniones sociales que, con poco trabajo, se podía amasar una pequeña  fortuna y regresar un par de años después a la tierra natal.
Sin embargo, como señala el historiador iquiqueño Leonel Lamagdelaine, las expectativas contrastaban con las condiciones laborales en que se desarrollaban las faenas y la vida salitrera en general.
Malas condiciones higiénicas, hacinamientos en los "buques", inexistencia del descaso dominical, vacaciones o indemnizaciones por accidentes del trabajo, escasas medidas de seguridad en las faenas, falta de escuelas, hospitales, abusos en el sistema de pulperías en donde la administración de las oficinas vendía los productos a precios elevados a través de fichas canjeables, iban en desmedro de la calidad de vida de las familias.

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Conciencia Social

La cuestión social no terminó con el episodio de la Escuela Santa María. Las presiones sociales y el descontento de la masa obrera continuó durante la primera mitad del siglo XX.
Para calmar a la población pampina, el presidente Pedro Montt en 1908 envió una comisión consultiva para conocer la "cuestión  obrera".  Durante dos días trabajaron en Iquique y recibieron las visitas de los empresarios salitreros, representantes de los trabajadores, comerciantes y funcionarios públicos.
Luego subieron a la pampa y recorrieron al menos 23 oficinas para conocer en terreno las condiciones en que los pampinos desarrollaba la actividad industrial.
El informe que emitió esta comisión no tuvo el impacto y resolución que esperaron los trabajadores. El descontento seguía igual y se vio empeorado por la devaluación de la moneda, ocasionado por las bajas en la venta del salitre. Esto desembocó en el alza de precios de los productos de necesidad básica.

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Desarrollo financiero

En 1912 existían cinco sucursales bancarias en Iquique. Ellas eran el Banco de Chile, el Banco Alemán, el Banco Español, el Banco Anglo-Sudamericano y el Banco Italiano. Todos ellos poseían elegantes edificios en el centro de la ciudad.
A principios del siglo XX la población de Iquique estaba optimista respecto al futuro económico y social de la ciudad. El escritos y periodista iquiqueño, Fernando López Loayza escribió en un diario local que "todo vive y prospera bajo nuestro cielo a impulsos de la industria salitrera, la única en su clase que existe en el mundo... las reservas calculadas de los yacimientos salitreras están muy distantes de su agotamiento por cuanto contienen todavía materia prima suficiente para las generaciones futuras para 150 años por lo menos".
En 1906 Iquique mostró su mayor auge poblacional antes de entrar en una profunda crisis. Ese año la ciudad tuvo una población de 45 mil habitantes. En tanto que la exportación de salitre alcanzo 2.988.369 toneladas. Después la producción comenzó a disminuir inexorablemente por causa del salitre sintético.

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